Journée d’études « Crossing Borders : Gender and Class in American Culture »

Université de Valenciennes
25 April 2008

Co-Directors : John Chandler, William Dow, Yann Roblou

Crossing Borders : Gender and Class in American Culture

The debate on gender and class has ranged widely
in the years since the critiques developed within
"second-wave" feminism were first directed at
class and stratification theory and research.
This seminar is part of a growing endeavour to
rediscover, reinterpret, and revitalize the study
of the relations between gender and class.
Through the filters of American cultural studies,
literary studies, and film, we will be looking at
how gender helps constitute class relations and
vice versa. How is class lived, conceived, and
represented through the modality of gender ? Why
have so many conceptual schemes failed to
adequately explain the way women experience class
and, further, render gender and race
epiphenomenal to class formation ? What are some
of the relationships between class symbolism and
the formation of subjective class identity ?
Arguably, the recent interest in the intersection
of class and gender occurs at two related levels :
at the macro-level of social formation, where
these processes are mutually constitutive, and at
the micro level of identity formation, where
cultural meanings provide the material that make
various subjectivities possible. Because
insufficient attention has been given to the ways
in which class is politically, historically, and
situationally constructed (and performed) in
relation to gender, one of the founding
assumptions of this seminar is that no social
category exists in privileged isolation ; each
comes into being in social relations to other
categories, if in uneven and contradictory ways.
Further, these categories do not derive their
signification from a fixed point of origin, but
instead are articulated, unfolded from uneven and
often opposing locations.

Through examinations of American literature,
film, drama, and media, this workshop hopes to
explore how any interpretive process of
representation is complicated by the intersection
of gender and class, and to question the
"unquestionable" axioms derived from it,
including the beliefs that there are two and only
two genders ; gender is invariant ; all individuals
can (and must) be classified as masculine or
feminine ; that class in America is mostly
invisible ; class mobility happens just as rapidly
as it ever did ; and that class is fading as a
force in American life. The workshop wishes to
suggest how the relations between class and
gender (and this is not to deny or minimize other
categories of identity such as ethnicity and
race) form boundaries that seem just elusive and
permeable enough to sustain both the fear of
constriction and the dream of escape. Most
important, the seminar is interested in opening
up the fields of gender-class identity, of
destabilizing established and restrictive
identities constructed along the axes of gender,
sexuality, race, ethnicity, and other forms of
categorizations and distinctions, and of engaging
in a positive process of potentiating identities
where none has previously been perceived or


Franchir les frontières : Gender et Classes sociales dans la culture américaine

Cette journée d’étude s’inscrit dans une
dynamique de recherche visant à redécouvrir,
réinterpréter et revitaliser l’étude des
relations entre gender et classes sociales. Au
travers du filtre des études de la culture, de la
littérature et du cinéma américains, on tentera
de déterminer de quelle manière le gender et les
relations de classes sociales se déterminent l’un
l’autre. Comment l’appartenance à une classe
sociale est-elle vécue, conçue et représentée par
le biais des modalités du gender ? Pourquoi de
nombreux schémas conceptuels n’ont-ils pas su
rendre de manière adéquate la façon dont les
femmes font l’expérience de l’appartenance à une
classe sociale ou mettre en évidence le gender et
l’origine ethnique comme déterminants de la
formation des classes sociales ? Quelles sont
quelques-unes des relations entre le symbolisme
de classe et la formation d’une subjective
identité de classe ?

A travers l’étude de quelques phénomènes
culturels américains, cet atelier espère explorer
la manière dont tout processus interprétatif de
représentations devient complexe dès lors que
l’on considère les croisements entre gender et
classes sociales. On tentera de suggérer que les
relations entre gender et classes sociales
forment des frontières qui semblent suffisamment
souples et perméables pour permettre de maintenir
la crainte de la constriction et l’espoir de la
fuite. Plus encore l’atelier cherche à ouvrir les
champs d’étude des relations gender/classes
sociales, à bousculer les identités établies et
restrictives construites le long des axes que
sont le gender, la sexualité, l’appartenance
ethnique ou toute autre forme de catégorisation
et de distinction, mais aussi à s’engager dans
un processus positif permettant de créer des
potentiels d’identité là où rien n’avait été
jusqu’alors perçu ou représenté.



10:00-10:15 : William Dow, Université de Valenciennes.
Introductory Remarks : "This Certain Conjunction :
Gender and Class in American Culture."

10 :15-11 :15 : Claire Delahaye, Université de
"Le mauvais genre : la respectabilité publique
féminine ou la classe moyenne en répresentation."

11 :15-12 :15 : David Coad, Université de Valenciennes.
"Dressing Up : Metrosexuality in American Culture."

Lunch : 12 :15-13 :15

13 :30-14 :30 : Michel Feith, Université de
Nantes. "A Comedy of
Terrors : Slipping the Yoke of Race, Class and
Gender in Some Works by Richard Wright."

14 :30-15 :30 :Christine Lorre, Paris III.
"Gender, Class,
Race and War : Maxine Hong Kingston’s The Fourth
Book of Peace."

15 :30-16 :30 : Reynold Humphries, Université de
Lille. " Les
pièges de la sexualité dans Frankenstein (1931)
et La Fiancée de Frankenstein (1935)."

Closing Reception